Neofobia alimentare nei bambini

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La neofobia alimentare nei bambini è uno dei disturbi dell’alimentazione specifico dell’infanzia. Si definisce come un atteggiamento verso il cibo, che si manifesta come una persistente riluttanza a mangiare nuovi cibi.

È importante sottolineare che non si tratta dei capricci riguardanti il cibo, che sono una fase tipica dello sviluppo dei bambini. La neofobia alimentare nei bambini infatti è un problema significativo sia dal punto di vista psicologico che alimentare.

Si osserva principalmente nei bambini tra i due e i sei anni di età.

Le conseguenze sulla salute della neofobia alimentare si riferiscono principalmente alla potenziale perdita di benefici dovuta a una dieta squilibrata e alla riduzione del consumo di prodotti ricchi di preziosi nutrienti.

Cos’è la neofobia

La neofobia (dal greco νέος, nuovo-, e φόβος, paura) è la paura di qualcosa di nuovo o di non familiare.

La neofobia alimentare, o paura di provare nuovi cibi, è considerata una fase normale dello sviluppo infantile e colpisce tra il 50% e il 75% dei bambini. In genere si verifica tra i due e i sei anni e poi si attenua man mano che i bambini crescono fino a scomparire del tutto.

Tuttavia, in alcuni casi può continuare fino all’età adulta.

Il nuovo cibo viene rifiutato quando viene servito, non quando viene gustato. È importante distinguere tra le persone che fanno delle scelte alimentari (ossia che rifiutano sia il cibo non familiare che quello familiare poiché non ne apprezzano il gusto) e le persone con neofobia alimentare che rifiutano solo il cibo non familiare.

La neofobia alimentare nei bambini

Il fenomeno della neofobia alimentare è stato inizialmente descritto come un meccanismo di sopravvivenza benefico in termini evolutivi poiché impediva l’ingestione di piante potenzialmente tossiche. Ad esempio, i bambini rifiutano naturalmente il cibo dal sapore amaro, che è stato associato a prodotti chimici, tossici o nocivi.

La neofobia alimentaria è rara tra i neonati e diventa evidente una volta che il cibo solido sostituisce il latte materno. Raggiunge quindi un picco nei bambini di età compresa tra due e sei anni, per poi diminuire in seguito. La neofobia alimentare bambini può causare carenze in quanto riguarda spesso il gruppo ortofrutticolo, che contiene vitamine essenziali per l’organismo. Infatti, gli alimenti più frequentemente interessati dalla neofobia alimentare sono frutta, verdura e pesce.

Secondo gli studi, i bambini creano un’immagine mentale di come dovrebbe apparire e odorare un cibo accettabile. Rifiutano dunque tutto ciò che è troppo diverso da questa immagine. Se un alimento è riconosciuto e accettato a livello visivo, sarà gustato. Il bambino valuterà allora il suo sapore e, di conseguenza, lo assocerà all’immagine visiva. Esperienze di successo con tale cibo ridurranno la riluttanza dei bambini a mangiarlo. Gli studi hanno dimostrato che un alimento deve essere presentato otto volte a un bambino per essere accettato.

Neofobia alimentare nei bambini: cosa fare

Presentare un nuovo cibo in modo positivo, preparandolo in modo divertente o creativo, sembra ridurre la fobia che ispira. D’altra parte, però, costringere un bambino a consumare un nuovo alimento potrebbe accentuare la fobia. Inoltre, il comportamento restrittivo dei genitori nei confronti di determinati tipi di alimenti (limitando il loro consumo o i tempi in cui possono essere consumati) è associato a un aumento della neofobia alimentare nei bambini.

cibo creativo bambini

Le cose che possono aiutare includono:

  • far vedere ai bambini che mangi il cibo quando ti siedi insieme a loro a tavola
  • dar loro molte possibilità di sperimentare, toccare e assaggiare il cibo prima (e senza) ingoiarlo. Ciò potrebbe comportare cucinare insieme, lavare le verdure, scegliere gli alimenti al supermercato, sentire un cibo per scoprire se è freddo o caldo
  • leggere libri sul cibo ad hoc per i più piccoli

Tutti i precedenti consigli possono aiutare i bambini ad acquisire sicurezza, con l’obiettivo di essere alla fine pronti a provare nuovi cibi.

Suggerimento

La cosa da evitare è nutrire tuo figlio solo con i pochi alimenti che preferisce. Cerca di comprendere 1-2 cibi che gli piacciono in qualsiasi pasto o spuntino e consentigli di mangiare i cibi nelle quantità che preferisce. In questo modo i pasti rimangono il più piacevole possibile.

Le cause della neofobia alimentare nei bambini

Il meccanismo che condiziona l’insorgenza della neofobia alimentare non è stato completamente compreso.

Può essere determinato dalla combinazione di fattori biologici, psicologici e ambientali. Ci riferiamo a condizioni genetiche, predisposizioni della personalità individuale, livello di familiarità del bambino con il gusto, momento e metodo di introduzione di nuovi prodotti, atteggiamento dei genitori nei confronti del cibo.

La neofobia alimentare negli adulti

Mentre la neofobia alimentare nei bambini solitamente scompare con l’adolescenza, in alcuni casi invece è ancora evidente negli adulti. Limitano infatti la loro dieta a pochi prodotti familiari e si rifiutano di mangiare qualsiasi nuovo alimento. Di conseguenza, soffrono di carenze vitaminiche e spesso di esclusione sociale.

La neofobia alimentare può comparire anche in età avanzata. Ciò può essere spiegato da diversi fenomeni, come un cattiva salute dentale o problemi gastrici che possono indurre gli anziani a evitare determinati tipi di cibo.

Il coinvolgimento dell’olfatto

L’olfatto gioca un ruolo importante nelle emozioni e nei ricordi. Può anche indurre comportamenti che si adattano agli stimoli ambientali.

Questo senso, infatti, può ad esempio allertare l’organismo della presenza di elementi potenzialmente pericolosi nell’ambiente e riconoscere gli alimenti utili alla sopravvivenza. Inoltre ha una grande influenza sulla dieta perché svolge un ruolo importante nella percezione del sapore.

Gli studi hanno dimostrato che le persone che soffrono di neofobia alimentare non percepiscono gli odori (alimentari o meno) così piacevoli e intensi come i non malati. Dato che i neofobici alimentari sembrano annusare meno intensamente per rilevare gli odori, potrebbe essere che la loro fobia derivi dalla paura di una brutta esperienza con un odore.

Come trattare la neofobia alimentare

In generale, la neofobia alimentare scompare gradualmente man mano che i bambini crescono.

Tuttavia, se questa fobia persiste, è generalmente consigliato un approccio cognitivo-comportamentale. Questo approccio lavora sull’esposizione dei pazienti a nuovi alimenti e sulla loro percezione, fornisce consigli nutrizionali e incorpora gradualmente un numero elevato di nuovi prodotti alimentari nella loro dieta.

Quando rivolgersi a un medico

La maggior parte delle volte, la paura o la riluttanza a provare nuovi cibi è del tutto normale. Altre volte, però, la situazione può essere più grave, può trattarsi infatti di neofobia alimentare nei bambini e, dunque, è necessario chiedere l’aiuto di un pediatra.

Se noti i seguenti segnali, potresti aver bisogno dell’assistenza di un esperto:

  • il bambino continua ad avere forti paure alimentari oltre gli 8-9 anni
  • la paura ha un impatto sul bambino socialmente o nutrizionalmente (ad esempio se stanno perdendo peso o non sono in grado di mangiare a scuola)
  • sei così stressato dal numero limitato di cibi che tuo figlio mangia da rimanere sveglio la notte
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Pediatra
La Dottoressa Barbara Madini è Pediatra a Milano. Effettua visite specialistiche presso il Centro Medico Unisalus.
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La Dottoressa Barbara Madini è Pediatra a Milano. Effettua visite specialistiche presso il Centro Medico Unisalus.
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